Que es la Electrólisis





electrolisis Es la descomposición química que sufren algunas sustancias al pasar por ellas una corriente eléctrica. La sustancia a descomponer -el electrólito- suele ser una solución acuosa. La corriente entra o sale de ella por placas metálicas, o de carbono, llamadas electrodos: entra por el ánodo (placa positiva) y sale por el cátodo (placa negativa). En una solución acuosa la mayoría de los ácidos, bases y sales se disocian en forma de iones, que son los que conducen la corriente. Se pueden ionizar también, y emplear como electrólitos, sales y álcalis fundidos.

Un ejemplo típico es la electrólisis de una solución de sulfato de cobre, empleando electrodos de platino. Tanto el sulfato de cobre como el agua se disocian en forma de iones. Al aplicar un voltaje entre los electrodos, los iones positivos sufren una atracción hacia la placa que tiene carga negativa (cátodo) y los negativos hacia la placa de carga positiva (ánodo). Ese flujo de iones constituye la corriente eléctrica. Junto al ánodo, los iones hidroxílicos negativos (OH") del agua pierden (cada uno) un electrón para combinarse en pares, formando átomos de agua y oxígeno; los átomos de oxígeno se combinan por pares y forman moléculas de oxígeno, que surgen en forma de burbujas de gas. En el cátodo, los iones de cobre (Cu2+) ganan dos electrones (cada uno), produciéndose átomos de cobre, que se depositan en forma de una delgada capa de cobre muy puro.

La electrólisis de la solución de sulfato de cobre se emplea, a escala comercial, para purificar el cobre. Se usan como ánodos grandes placas de cobre impuro, formando los cátodos delgadas láminas de cobre puro. Al pasar la corriente, se desprende cobre de los ánodos, para depositarse en forma pura sobre los cátodos. Las impurezas se acumulan en forma de sedimento en el tanque de galvanoplastia.

La electrólisis es el único método comercial de extracción de alumino de su óxido, la alúmina. El mineral de alúmina (bauxita) se funde con otros dos minerales, la criolita y la fluorita, y electroliza mediante electrodos de cobre. Haciendo que el fondo del homo constituya el cátodo, se forma en él un depósito de aluminio, que se retira a intervalos regulares. Como este proceso necesita muchísima electricidad, la fundiciones de aluminio suelen situarse en lugares donde hay fuerza hidroeléctrica barata.



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